路透社:索尼影像传感器 剑指机器人和自动驾驶汽车

(本文译自路透社2017年12月20日于东京的报道)

索尼公司虽然前几年在消费电子领域不尽如人意,但依靠其影像传感器的强劲业绩,该公司今年的营业利润有望创下史上最高。而今随着竞争加剧,索尼希望开发供机器人、自动驾驶汽车使用的传感器技术。

索尼影像传感器(照片拍摄于索尼公司日本东京总部,路透社/Toru Hanai)

这将标志着索尼集团的重大转变。曾凭借世界领先的消费电子领域产品(如Walkman音乐播放器)而蜚声在外的索尼,如今业务重点拓展到影像传感器和游戏新领域。

索尼预计2017财年(截止到2018年3月底)的营业利润将达到6300亿日元(56亿美元),比去年同期增长一倍以上,其中半导体部门(大部分由影像传感器业务组成) 将成为公司业绩增长的最大的贡献者。

索尼高管们将业绩成功的幕后成因,归结为影像传感器的技术突破以及公司的思维转变。技术上的突破,即研发出能捕捉到更多光线、得到更清晰影像的传感器,恰好与希望用更好的智能手机摄像头拍照、分享到社交媒体这一激增的市场需求相吻合。

正是包括重新配置传感器结构单元的位置(即采用“背照式”结构)在内的技术上的突破,使得索尼能够牢牢占据高端影像传感器市场的领导地位。

在回忆起当初围绕这一创新技术的各种疑虑时,索尼半导体业务的技术负责人Teruo Hirayama表示:“我们很清楚,如果也去做竞争对手正在做的事情,我们就无法取胜。”

20世纪80年代末还主导着主流芯片业务的日本企业,比如日立、日本电气公司和富士通等,如今已经输给了亚洲的竞争对手比,如三星电子。

索尼的成功“的确得益于企业很久前就布局专注于半导体领域”。投资管理公司Indus Capital驻东京的董事总经理安德鲁·丹尼尔斯说道。他拒绝透露自己的基金是否含有索尼股份。

“工艺技术,非常类似于 ‘匠の技(takumi-no-waza)’。”他说道,为表达对完美制造的追求的意思,他使用了日语短语。

OUTSIDER 局外人

传感器业务的大发展还得益于它在公司里的“局外人”身份。由于向索尼以外的公司销售元器件,所以索尼自己的智能手机和其他消费电子产品的销售表现,并不会影响该业务的发展。

举个例子,传感器的首单业务,就是将产品卖给了全日空公司,他们利用传感器向乘客们播放从驾驶舱看到的景物。

早稻田大学商学院的教授Atsushi Osanai说:“索尼过去一直痴迷将其技术保留在集团内部,只用于自己的产品;把零部件售予公司外部,不符合索尼的传统业务模式。”

索尼首席执行官兼总裁平井一夫先生在一系列改革中,呼吁各业务部门更加独立、实现自主盈利,传感器业务也得到进一步的提升。

“公司明确指引我们应独立运营,而不仅仅附属于索尼,这对我们来说是很大的帮助。” 索尼半导体部门负责人Terushi Shimizu说。

革新

随着竞争对手如S和O等企业相继发力这一业务。索尼也已做好准备加强自己在传感器领域的竞争力,并正开发用于机器人和自动驾驶汽车的新型传感器技术。

投资者表示,索尼仍然拥有技术优势,其他公司进行复制还需要一定的时间。

独立数据调研机构IHS Markit驻东京的高级首席分析师Kun Soo Lee说:“索尼一直试图领先,但可能会在一到两年内遇到转折点。”

他们还表示,索尼正在开发用于自动驾驶、工厂自动化和机器人技术领域的传感器技术,可以快速测量距离或探测不可见光。

例如,“飞行时间(ToF)”传感器通过测量光从物体反射所需的时间来计算距离,可用于无人机或机器人手势和物体识别。

半导体业务负责人Shimizu表示:“显然,我们目前依赖智能手机市场,单个摄像头转向双镜头的市场发展,对我们非常有利,不过这只带来1%或2%的市场增长,所以这种红利能持续多久(未来仍面临挑战)?”

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