字节继续变“硬”

字节跳动再度涉足硬件领域。

日前,根据《晚点 LatePost》报道,字节目前机器人团队已有约 50 人,并计划年底扩充到上百人。

机器人是典型的投入大、周期长的赛道。业内明星公司波士顿动力除了产品先进,另一个特点是30年没能盈利。2013年谷歌收购了波士顿动力,但仅仅四年后就转给了软银。

目前机器人比较成熟的应用是在工业制造领域。根据IFR、中国电子学会数据,去年我国工业机器人市场规模609亿元,为全球第一大市场,占据了全球45%的份额。但过去几年间,有关人形机器人的讨论也逐渐火热起来。

一方面一些互联网大厂纷纷入局,比如小米在去年推出了人形机器人“铁大”,特斯拉也在不断的更新自己有关人形机器人Optimus的进展。

另一方面,AI技术和加速计算的发展也让业界看到了人形机器人的机遇。英伟达CEO黄仁勋在ITF 2023上谈到“具身智能”的概念。简单解释就是给一个AI系统装上身躯,让他能够通过感知外界的环境去做出互动和决策。

虽然字节成功孵化了今日头条和抖音两款国民级软件,在软件领域被冠以“APP工厂”的称号,但其在硬件领域的尝试坎坷颇多,包括手机、教育硬件和头显在内的多次尝试均未取得满意的结果。这次踏入机器人赛道则说明字节对于硬件的渴望并没有停止。

从投资到亲身下场

从此前的公开信息来看,字节对机器人的踏足并不突然。从2020年开始,字节就针对机器人赛道出手多次,一年半内投了多家公司。其中既有主打家庭服务场景的云鲸智能,也有专注物流机器人的迦智科技,还有专注于工业视觉AI的崧智智能,当时业内便有猜测,认为字节的一系列的操作是在为补齐抖音电商的短板做铺垫。

不过过去两年,字节并没有显露出下场做机器人的兴趣,根据相关媒体报道,字节的机器人属于的 Research 组,并不直接支持业务。

而这次选择躬身入局,或许主要出于内外两个方面。

一个很明显的体感是机器人,特别是人形机器人的热度在大大提高。

除了前文提到的小米、特斯拉,华为也对机器人表现出了浓烈的兴趣。根据公开消息,今年6月20日,华为8.7亿元注册成立全资子公司东莞极目机器有限公司(下称“极目机器”),公司董事长、法人代表为李建国,他同时也是华为常务董事、制造部总裁。早在2020年华为就在全球5G大会上秀出了自己人形机器人。

大厂们之所以纷纷入局机器人赛道,和它的远景密不可分。一方面,AI技术包括多模态大模型技术、PaLM-E模型以及加速计算的发展让人们相信,具身智能可能将是AI的终极形态,而人形机器人是实现具身智能的最佳形态之一 。未来人形机器人可以实现根据外界的信息去交互和决策。

另一方面,由于结构设计接近人体,人形机器人的活动场景可覆盖人类活动的方方面面,可应用于家用、商用、工业多个场景,特别是陪伴等服务型场景。浙商证券预测到2026年,智能服务机器人的全球市场规模有望达到67.6亿元。特斯拉CEO马斯克则表示,未来人类和人形机器人的比例将不止是1:1,全球80亿人口为基数上,未来人形机器人可能超过人类数量,渗透率的天花板高且想象空间大。

政策层面,今年1月,工信部等十七部门联合印发《“机器人+”应用行动实施方案》,聚焦制造业、农业、建筑、能源、商贸物流、医疗健康、养老服务、教育、商业社区服务、安全应急和极限环境应用等10大应用重点领域,提出明确指引方向;今年6月,上海、北京接连出台了机器人行业支持政策。

中信证券称OpenAI、腾讯、小米、谷歌、英伟达等科技企业持续加注机器人领域,推动机器人技术创新与落地进程加速,机器人发展“硬件先行”,模组化零件为未来发展趋势,零部件厂商一体化布局提供整体解决方案,同步提升产业链地位,推动机器人产业降本增效与规模化落地。

对于大厂们而言,需要在浪潮来临之前做好准备。

对于字节本身而言,围绕抖音做商业化是主要任务,核心业务抖音电商需要加强货架部分的建设。在 2023 抖音电商生态大会上,抖音电商总裁魏雯雯表示:“我们希望未来货架 GMV 占比至少达到 50%,从流量增长的角度,我们对这个判断非常有信心”。

事实上,从今年618的表现来看,直播电商总GMV的增速从去年的124%降到了今年的27.6%。在猫狗持续加强内容和低价心智的情况下,抖音也需要加强货架的建设,弥补自身不足。

根据虎嗅报道,年初上线抖音超市后,2季度抖音超市团队提升了供应链端建设的优先级,推动成都、杭州新仓库试行;团队人数也从数十人扩张到了百余人。

此前,京东物流(昆山)亚州一号智能产业园官宣完成第100亿件智能包裹的分拣,正式成为全球规模最大仓拣一体智能物流园区。下场做机器人,显然也有助于字节补齐自身电商业务短板。

字节的硬件梦

2007年的iPhone发布会上,乔布斯引用了图灵奖获得者Alan Kay的一句话:真正在意软件的人,应该自己造硬件。

在硬件领域,字节称得上屡败屡战。

2019年,字节把目标指向了教育硬件,并把这件事交给了阳陆育负责,直接向教育业务负责人陈林汇报。

对于教育硬件,字节寄予厚望,不仅把收购来的吴德周率领的锤子硬件团队并入其中,还打出大量优惠,阳陆育表示,“硬件不赢利是在我们的预期之内,硬件是不赢利,我们是亏钱在卖。”不过随着相关行业政策的出台,裁员成为了教育部门的主旋律,此前卖了一百万台的智能台灯也停止了迭代。

2021年,字节把目光投向了VR,并斥资数十亿从腾讯手中截胡了头显厂商Pico。但由于VR的硬件体验距离成熟还有相当距离,购买者嫌少,而缺乏出货量则会导致内容生态的缺失,这使得整个市场几乎处于一个悖论。IDC的最新报告显示,今年一季度全球AR/VR头显出货量同比下降54.4%,在此背景下,PICO 也调低了今年的销量预期。

在机器人领域,字节不再大力出奇迹,而是更加审慎。根据《晚点LatePost》报道,字节机器人业务的方向主要有两个,一是生产一些机器人,优先服务字节的电商履约需求;二是关注前沿技术,探索把 AI 大模型能力用到机器人上。

正如前文所提到的,机器人是一个典型的投入大、周期长的赛道,根据各路券商的研报,当下机器人仍处于0到1 的革命中,对资金、技术、资源整合的要求都比较高。一些知名厂商生产的人形机器人成本非常昂贵,波士顿动力Atlas的单台成本为250万美元,特斯拉的Optimus成本约10万美元。

因此当下更重要的是结合自身需求去做推进。除了电商业务,字节在今年也加入了大模型之争,6月初,根据相关媒体报道,字节跳动正内测一款 AI 对话类产品,其代号暂时为“Grace”,目前已处于“测试完善”阶段。随后字节回应,Grace”是一个 AI 对话类测试项目的内部代号,目前仍然处于初级阶段,且仅供内部体验测试。

过去利用算法,字节在信息分发领域的打法近乎是高维打低维,走位风骚,打法奔放。这在硬件领域显然行不通,不过也不足以打消字节对于硬件的渴望。

参考来源:

浙商证券:人形机器人行业深度PPT:人形机器人:聚焦“具身智能”,产业化提速

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